Zicht op een nieuwe therapie voor astmapatiënten

De luchtwegen van astmapatiënten bevatten kristallen, de zogenaamde Charcot-Leyden-kristallen. Dat ontdekten wetenschappers al in 1853. Recent ontsluierden onderzoekers dat deze kristallen uit het eiwit Galectin-10 bestaan. Het verband tussen de eiwitkristallen en de ziekte bleef echter onbekend.

De VIB-UGent onderzoeksteams van Bart Lambrecht en Savvas Savvides onderzochten de kristallen van patiënten om de driedimensionele structuur van Galectin-10 tot op atomaire schaal te bepalen. Zo konden ze eerst en vooral nagaan of de experimenteel geproduceerde Charcot-Leyden-kristallen uit het lab identiek waren aan de kristallen van de patiënten.

De wetenschappers bemerkten verder dat de gekweekte kristallen een volledige immuunrespons veroorzaakten bij muizen. Nog belangrijker was het feit dat ze constateerden dat de experimentele kristallen de belangrijkste symptomen van astma uitlokten. Een van die symptomen is de productie van veranderd luchtwegslijm, een (symptoom?) waar de meeste astmapatiënten mee kampen. De onderzoeksteams bestudeerden tenslotte of ze konden ingrijpen op de vorming van de eiwitkristallen en of die ingreep een therapeutische optie voor astma zou kunnen zijn.

Op dat moment stapte argenx, een Gents biotechnologiebedrijf, mee in het verhaal. De gecombineerde teams ontwikkelden samen antilichamen die specifiek reageren tegen Charcot-Leyden-kristallen.

Erg opmerkelijk was dat de ontwikkelde antilichamen in staat waren om de kristallen binnen enkele minuten op te lossen in een petrischaaltje in het labo en zelfs binnen enkele uren in het slijm van patiënten (ook in vitro). Het toedienen van de nieuwe antilichamen in de astma-muismodellen leidde tot een sterke vermindering van de ontsteking in de longen, een afname van de wijziging van de longfunctie én van de slijmproductie.

Argenx en VIB ontwikkelen nu samen deze ARGX-118 antilichamen tot een klinisch kandidaat-geneesmiddel voor astmapatiënten. Momenteel bestaan er geen geneesmiddelen tegen de accumulatie van slijm en het ontstaan van slijmproppen in de luchtwegen. ARGX-118 is met andere woorden mogelijks een therapeutische optie van eerste rangorde voor de behandeling van astma en andere chronische ontstekingsziekten van de luchtwegen.